El Mal de Altura no solo aparece en montañeros que están escalando grandes picos. También afecta a turistas dado que muchos lugares turísticos están por encima de los 3000 metros de altura. De hecho es un problema mucho más frecuente de lo que se cree. Un 25% de los turistas que pernoctan entre 2400 y 3000m y el 40-50% de los que lo hacen por encima de los 3000m, padecen algún síntoma Mal de Altura, afortunadamente leves en su gran mayoría. Sin embargo es importante que aprendas a reconocer los síntomas, valorar su gravedad y saber que hacer en cada caso. En este artículo resolvemos todas las dudas.

¿Por qué se produce el Mal de Altura?

Cuando asciendes, aunque hay el mismo oxígeno en el aire (en contra de la creencia popular) le llega menos oxígeno a las células y esto provoca una salida de líquido de los vasos sanguíneos especialmente en pulmón y cerebro que acaban “encharcándose” (con edema en términos médicos)

〉¿Pero, conforme subes, no hay menos oxígeno?

NO. En contra de la creencia popular, el oxígeno que hay en el aire es el mismo en los primeros 100 kilómetros de la atmósfera. Para que te hagas una idea los aviones vuelan a 10-13 kilómetros de altura.¿Entonces por qué se respira peor?

Para sintetizarlo, cuanto asciendes, aunque haya el mismo oxígeno en el aire, si que baja presión atmosférica y esto hace que llegue menos oxígeno a la célula (al descender la presión parcial de oxígeno).Entonces, ¿por qué hay personas que viven a grandes alturas y no sufren mal de altura?

Si permaneces mucho tiempo a una determinada altura, el organismo produce una serie de cambios para adaptarse a esa bajada de oxígeno celular. Es lo que se denomina aclimatación. Por ejemplo tiene más glóbulos rojos en la sangre para que transporten más oxígeno. Por eso los deportistas de élite en ocasiones se entrenan en lugares elevados.

¿Cuáles son los síntomas del mal de altura?

Los síntomas del Mal de Altura se producen por la salida líquido de los vasos sanguineo (en medicina se denomina “edema”) principalmente en cerebro y pulmones que acaban, por decirlo sencillamente, “encharcados”.

〉Síntomas leves del mal de altura

  • Dolor de cabeza
  • Cansancio
  • Fatiga al caminar y hacer grandes esfuerzos
  • Sensación leve de falta de aire
  • Falta de apetito
  • Insomnio

〉Síntomas graves del mal de altura

  • Dificultad para respirar y sensación importante de falta de aire
  • Tos con esputos sonrosados o restos de sangre (síntoma de edema pulmonar)
  • Cansancio extremo con pequeños esfuerzos e incluso en reposo
  • Nauseas y vómitos
  • Confusión y parecer como si estuvieras borracho
  • Irritabilidad extrema

√ Notas

  • Los síntomas leves son frecuentes en turista porque no están aclimatados
  • Los síntomas leves suelen aparecer en las primeras 24horas, aunque pueden aparecer hasta el 4º día de estar a una determinada altitud.
  • Los síntomas leves suelen ser más llamativos la primera noche, que es probable que no descanses bien.
  • Los síntomas leves suelen mejorar al día siguiente, siempre que no se siga ascendiendo. Aunque en alguna ocasión pueden durar varios días.
  • Vigila si los síntomas leves empeoran. En ese caso desciende y pide ayuda médica
  • Los síntomas graves pueden ser mortales, no los menosprecies.
  • Si ya no tienes síntomas a una determinada altitud y asciendes más, el riesgo vuelve a aparecer y necesitarás aclimatarte de nuevo.

¿Cuál es el tratamiento del mal de altura?

Tratamiento de los síntomas leves

〉Como tratamiento específico:

  • Acetazolamida es el tratamiento específico para el Mal de Altura. Es un diurético que intenta disminuir el edema pulmonar y cerebral.
    • Dosis: 250mg/12h oral
    • Duración: hasta que estés 24h sin ningún síntoma.
    • Si estás embarazada no lo tomes
  • Si eres alérgico a la acetazolamida usa dexametasona (es un corticoide). Dosis: 2-4 mg/6h oral (ojo, no se puede suspender bruscamente)

〉Otros consejos:

  • Si tienes dolor de cabeza: trata los síntomas con aspirina o ibuprofeno
  • Si dispones de oxígeno: ponte la mascarilla en periodos de 1 hora o mientras duermes. Ya se que tu no oxígeno encima, pero en algunos refugios de montaña tienen una pequeña bala de oxígeno para estos casos
  • No hagas ejercicio o esfuerzos excesivos hasta que lleves 24 horas sin síntomas.
  • Si los síntomas empeoran o no mejoran en 48 horas: desciende hasta una altitud en la que estés asintomático. Generalmente descendiendo 1600 metros mejora la clínica.

Tratamiento de los síntomas graves

  • ¡¡¡DESCENDER!!! es una emergencia y es la medida más importante. Debes descender SIEMPRE y lo antes posible. Esperar, aunque sea unas horas, puede ser mortal. 
  • Posiblemente deban rescatarte, para poder descender más rápido.
  • Hasta que te vea un médico toma:
    • Acetazolamida (250 mg/12h oral) JUNTO CON dexametasona (una dosis inicial de 8mg y luego 4mg/6h oral)
    • Este tratamiento NO evita que tengas que descender.
    • Ponte oxígeno siempre, lo antes posible y hasta que te vea un médico.

¿Cuáles son los factores de riesgo de sufrir mal de altura?

  • Haber sufrido algún episodio previo de Mal de Altura
  • Ascender rápidamente
  • Realizar ejercicio vigoroso antes de haberse aclimatado
  • Ingerir de alcohol
  • Padecer enfermedades pulmonares, circulatorias o neuromusculares previas. Sin embargo el asma NO empeora con la altura.
  • Los niños son más susceptibles al mal de altura.
  • Embarazadas: no está claro si tienen un riesgo especial por ascender, de forma puntual, a más de 2500 metros de altitud. Por debajo de 2500 metros se considera seguro.

¿Cómo puedo prevenir el mal de altura?

Medidas generales, para todo aquel que ascienda:

  • Asciende de forma gradual es la medida más importante.
    • Por encima de los 3000 metros de altura, debes: no dormir a más de 500 metros de altura respecto a la noche anterior y cada 1000 metros de ascenso incluir un día entero de descanso para aclimatarte.
    • Sigue la máxima: “sube alto, duerme bajo”. Ascender durante el día regresando a dormir a una altitud menor acelera la aclimatación
  • Evita el alcohol
  • Evita tomar medicación para dormir
  • Come normalmente. La dieta rica en hidratos de carbono NO está demostrado que reduzca el riesgo.
  • Bebe normalmente para mantenerte bien hidratado, pero no es necesario que bebas en exceso. La hidratación vigorosa NO ha demostrado que disminuya el riesgo y si que puede bajar el sodio.
  • Puedes tomar te y café. Es seguro tomar cafeína estando en altura.
  • Realiza ejercicio moderado ya que mejora la aclimatación.
  • Evita tanto el ejercicio vigoroso como el sedentarismo durante la aclimatación.
  • Si tienes antecedentes de problemas pulmonares o cardíacos asegúrate de que haya oxígeno donde vayas a dormir.

Medidas farmacológicas en situaciones especiales

Si has tenido un episodio previo de Mal de Altura o debes ascender rápidamente (p.ej. viajes organizados, personal de rescate…), consulta a tu médico antes del viajes.

En general la profilaxis farmacológica es:

  • De elección: Acetazolamida: 125-250 mg/12h (oral). No lo tomes si estás embarazada. Se inicia 24h antes de ascender y se mantiene hasta que llevas 3 días a esa altura.
  • Si eres alérgico a Acetazolamida: dexametosona 2 mg/6h. No puede suspenderse bruscamente. Tu médico te dará la pauta descendente.

Nunca viajes sin el mejor seguro de viaje

seguro viaje heymondo general
  1. Mauricio Frolla 8 octubre, 2022 at 05:34 - Reply

    Muy completo el analisis.. !! Muchas gracias.. estamos en Cusco Peru y se recomienda frente al mal de altura Sorochi Pils. Lo que hemos llegado a la conclusion que no es recomendable y la accion a tomar es la indocada en este documento.. de urilizar un diuretico.

    • Fotografiando Viajes 15 octubre, 2022 at 21:09 - Reply

      El Soroche Pils son estimulantes pero no es un tratamiento específico, solo tratan los síntomas pero no la dolencia. La acetazolamida (que efectivamente es un diurético, aunque no todos sirven para el mal de altura) es de los pocos fármacos que han demostrado algo de eficacia…y lo digo en base a las revisiones médicas (soy médico) que aparecen en el UpToDate.
      Me alegra que te haya servido

  2. GUILLERMO 8 septiembre, 2023 at 09:56 - Reply

    Me enontraba en el viaducto La Polvorilla cuando comence un dolor de cabeza muy fuerte. Habiamos ido de Salta hasta alli en coche y la diferencia de altura y la rapidez del ascenso fue lo que nos causo a dos de las tres personas que formabamos este viaje este fuerte dolor de cabeza, cosa que en el Ojos del Salado, en el Parinacota, en el Llullaillaco o el Salar de Uyuni no nos habia pasado. En estos tres volcanes mencionados, llegamos hasta unos 5000 m. de altura sin ningun efecto

    • Fotografiando Viajes 8 septiembre, 2023 at 10:19 - Reply

      El mal de altura no tiene porqué ocurrir siempre ni a todas las personas. También puede ocurrir a una persona en una ocasión pero no en otras.
      Solo piensa en los escaladores que mueren por mal de altura…siendo profesionales que han subido otras muchas veces a alturas similares.
      Lo importante es reconocer los síntomas y poner tratamiento para que no empeore

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