Si estás leyendo este artículo puede ser que viajes a un lugar donde hay sanguijuelas y quieras saber cómo evitarlas. También es posible que te haya picado y busques que hacer con la mordedura de la sanguijuela. Tranquilízate, por muy asqueroso que puedan parecerte estos gusanos, las sanguijuelas no son venenosas, tóxicas ni transmiten enfermedades y su mordedura raras veces da problemas. Lo más importante es quitar correctamente la sanguijuela que todavía tienes enganchada en tu cuerpo, como luego te explicamos. También te contamos que hacer inmediatamente después y qué vigilar los días siguientes.

Algunas generalidades de las sanguijuelas

Las sanguijuelas son gusanos segmentados (como las lombrices de tierra) generalmente de color negro o café, pero también las hay verde oliva o rojas. Hay más de 600 especies diferentes y normalmente miden de 0,7 a 5 cm (antes de comer, porque como luego veremos después de alimentarse aumentan mucho su tamaño)

Las sanguijuelas, aunque también pueden vivir en las aguas de lagos y estanques, normalmente se encuentran en tierra firme, en zonas boscosas húmedas con abundante cantidad de hojas. También las hay que viven en los árboles en lugar de en el suelo (nosotros las hemos visto y padecido en Australia) pero son más raras.

Aunque las sanguijuelas viven por todo el mundo la mayoría las podemos encontrar en el sudeste asiático, India, Sri Lanka, islas del Pacífico, América del Sur y algunas zonas de África

Gusanos chupasangre y medicina

Aunque se trata de unos gusanos con un aspecto parecido a las lombrices, las sanguijuelas se alimentan de sangre y fluidos de otros animales incluidos los humanos. Pensar en un gusano que se pone sobre nuestra piel y nos chupa la sangre es un poco repulsivo, aunque cierto que por ejemplo un mosquito también chupa nuestra sangre y no nos resulta tan asqueroso.

Como curiosidad, las sanguijuelas han sido, y todavía siguen siendo utilizadas en medicina. Nosotros mismos en el hospital hemos utilizado sanguijuelas en microcirugía maxilofacial para salvar injertos con exceso de congestión venosa. Sin embargo ha de quedar claro que las sanguijuelas que en pleno siglo XXI se utilizan en medicina, se crían específicamente para ello.

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Las sanguijuelas han sido utilizadas con fines médicos

Por qué no duele la mordedura de la sanguijuela y por qué sangra tanto

A los que les ha picado alguna vez una sanguijuela (nosotros entre ellos) sabrán que no notas cuando te muerde y que luego la herida sangra durante varias horas. Esto es debido a varios de los componentes de la saliva de la sanguijuela, que como curiosidad son:

  • Un anestésico. Por eso la mordedura de la sanguijuela es indolora
  • Un vasodilatador local (similar a la histamina). Hace que aumente el flujo de sangre a la zona de mordedura donde está la sanguijuela succionando.
  • Un anticoagulante (hirudina). Lo utiliza la sanguijuela para que no se coagule la mordedura y pueda seguir succinando. Sin embargo es el causante de que persista el sangrado durante horas una vez el gusano se ha ido.
  • Un antimicrobiano (hialuronidasa)

Cómo se alimentan las sanguijuelas y cómo pican

No te imagines la picadura de una sanguijuela como la mordedura de una serpiente que se lanza sobre ti en cuanto te tiene a tiro y que te pica antes de que te des cuenta. La sanguijuela es todo lo contrario…se toma su tiempo.

Primero, si permanecemos quietos en una zona boscosa, nos localizan (luego lo veremos para saber como evitarlas) y se desplaza lentamente hasta nosotros.

Una vez se posa encima nuestro, primero busca una zona cálida y con buena circulación de sangre capilar. Luego nos muerde (no se nota la picadura) y comienza a succionar tranquilamente nuestra sangre. Normalmente puede succionar hasta multiplicar 10 veces su tamaño, lo que representa unos 5-15cc de sangre (menos que una jeringuilla) y le lleva unos 15-20 minutos, tiempo que estará adherida a nuestro cuerpo. Tras el festín se suelta y regresa a tierra con su estómago lleno. Digerir la sangre le llevará varias semanas, tiempo en el que no necesita volver a alimentarse y por tanto morder.

¿Es peligrosa la mordedura de las sanguijuelas?

Que no cunda el pánico, las sanguijuelas no son venenosas, ni tóxica ni transmiten enfermedades.

En el 99% de los casos lo único que vamos a notar es que la herida sangra durante unas horas (a veces hasta 6 horas) y una molestia local con picor en la zona de picadura que mejorará en 4-5 días. Puede darse el caso de que no nos hallamos dado cuenta de la mordedura (es indolora) y solo encontremos la herida sangrante por el anticoagulante de la saliva de la sanguijuela.

Es excepcional la reacción alérgica importante y muy rara la infección de la herida, siempre que retiremos bien la sanguijuela (como luego os explicaremos) para que no quede parte de la boca del gusano incrustada en la piel.

Si la sanguijuela estaba en el agua donde nos bañamos o incluso en la que bebemos puede penetrar por algún orificio natural (oídos, nariz, boca…). En esos casos el problema viene por el aumento de tamaño del gusano una vez se alimenta, lo que dificulta su retirada y suele requerir ayuda médica.

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Sangrado habitual tras la picadura de una sanguijuela

Qué hacer cuando te pica una sanguijuela

Lo primero que debes saber es que por mucho que chilles la sanguijuela no se va a soltar. Lo digo porque chillar y ponerse histérico es la primera reacción en muchos casos cuando ves un gusano colgando de tu cuerpo.

Si te encuentras la sanguijuela todavía adherida a tu piel, mantén la calma por muy asqueroso que te parezca . No te la quites tirando de ella sin más, ya que podría quedarse la boca de la sanguijuela dentro e infectarse la herida. Revisa todo tu cuerpo porque puedes tener más, algunas en zonas que no te ves como la espalda.

También puede ser que solo encuentres la herida sangrante y la sanguijuela ya no esté. Mejor, así te evitas tener que retirarla y solo tienes que vigilar la herida durante unos días como te explico luego.

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Qué hacer si nos pica una sanguijuela

Cómo retirar o eliminar las sanguijuelas

– Cómo quitar una sanguijuela correctamente

Su mordedura, en principio no reviste importancia. Lo único a tener en cuenta es desprender las sanguijuelas con cuidado y evitar que parte de la boca quede incrustada en la piel al tirar de ella.

1.- Localiza la ventosa

Utilizando un papel, una hoja, un pañuelo o cualquier cosa para que al retirarla no se pegue a tu mano, mueve un poco la sanguijuela. Así verás que uno de los extremos está libre, mientras que el otro tiene una ventosa que está pegada a tu piel.

Evidentemente si al movilizarla un poco ves que ambos extremos están sueltos, solo tienes que quitarla y punto, porque o no se había enganchado todavía o ya se había soltado.

2.- Despega la ventosa

Para despegarla simplemente introduce lentamente y sin forzar, algo entre la ventosa y tu piel. Puedes utilizar la uña, una tarjeta de crédito, una hoja de papel o incluso el fijo de una navaja…pero no para cortar, solo realiza pequeños movimientos que incomoden a la sanguijuela y ésta se suelte sola intentando cambiar de sitio.

Una vez se suelte, puedes tirar la sanguijuela al suelo…que vuelva a su habitat.

– Qué NO hacer para retirar la sanguijuela

Nunca tires de la sanguijuela para quitarla. Eso podría hacer que quedase parte de la ventosa dentro de tu piel y se infectase.

No apliques calor, quemes con un cigarrillo o mechero a la sanguijuela, ya que puedes dejar parte de la ventosa dentro de ti.

Tampoco apliques sal, insecticida, aceite, champú, vinagre…para que se suelte. Cierto que se soltará pero puede que antes vomite o regurgite en tu herida y por ello luego se te infecte. Por otro lado si echas sal, vinagre o alcohol, la herida escocerá mucho ya que es una herida abierta.

– Qué hacer si me da mucho asco tocar la sanguijuela

Si tocar el gusano es superior a tus fuerzas y no hay nadie que te ayude, solo queda esperar con paciencia. En unos 15-20 minutos, la sanguijuela estará saciada y se soltará ella sola para regresar a la tierra. Eso si, la espera seguramente se te hará eterna.

– Cómo quitar una sanguijuela de una zona difícil

1.- Fosa nasal

Si tienes la sanguijuela dentro de la fosa nasal (raro salvo que nades en aguas infestadas de ellas), no vas a poder llegar a la ventosa y si se hincha mucho puede obstruir la fosa nasal. No tendrás más remedio que cortar el cuerpo de la sanguijuela con un cuchillo o tijeras (puede ser difícil porque es resbaladiza). Con ello morirá el gusano y la sangre de su interior se verterá (en realidad es tu sangre ubicada en su estómago y todavía en forma líquida). Así la sanguijuela se soltará y disminuirá su tamaño lo suficientemente como para retirarla sin problemas del orificio nasal.

2.- Garganta

Si la sanguijuela está al final de la boca (rarísimo salvo que hayas bebido agua con el gusano) haz gárgaras con alcohol o cualquier bebida alcohólica de alta graduación. En este caso no hay otra forma de hacerlo, además de pedir ayuda médica.

Cómo tratar y qué hacer con la mordedura de la sanguijuela

Ya has retirado correctamente la sanguijuela o se ha soltado sola. Verás que la herida continua babeando sangre por el anticoagulante que inyecta el gusano. Tape la herida con un apósito, tirita o vendaje ligeramente compresivo para evitar que quede al aire y se infecte y además para intentar diminuir el sangrado, aunque éste es normal que se prolongue unas horas.

Es normal que aparezca una ligera sensación de picor local pasado un tiempo, una vez deja de hacer efecto el anestésico local que la sanguijuela inyectó su saliva.

» Lee los artículos que tenemos sobre qué llevar en el botiquín de viaje y cómo organizarlo.

Qué tengo que vigilar los días después de la picadura de una sanguijuela

Es normal que la herida tarde varios días o semanas en curar, pero no debe volver a sangrar, doler, aumentar la rojez ni el hinchazón y ni por supuesto supurar pus. Ante cualquiera de estos síntomas, haz uso de tu seguro de viaje y consulta a un médico.

Mientras se resuelve la herida puedes tratarla como cualquier herida que por ejemplo te haces tras una caída. Cúrala con cualquier desinfectante local (p.ej clorexidina), mantenla limpia y tápala solo si estás en un ambiente con polvo y suciedad. Si no, como cualquier herida, es mejor dejarla al aire para que cicatrice antes.

La marca de la mordedura de sanguijuela puede permanecer en la piel durante 6 meses. No pasa nada si no tiene ninguno de los signos de alarma que te hemos comentado.

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Sanguijuela

Cómo evitar que nos pique una sanguijuela

1.- Ropa y calzado adecuados

Si viajas a una zona donde hay sanguijuelas utiliza manga larga, calzado cerrado (nunca sandalias) y pantalones largos. Remete los pantalones por dentro de tus calcetines para evitar que te suban por la pantorrilla.

2.- Utiliza algún repelente

Las sanguijuelas reaccionan al olor y nunca picarán a una persona que emita fuerte olor a detergente, perfume, desodorante, tabaco o incluso repelente de mosquitos.

Por eso, rocíate con algún repelente de insectos, frota el jabón de manos o detergente por tu cuerpo y ropa o incluso coloca algo de tabaco en los calcetines para que el olor las repela.

3.- No nades en lagunas con sanguijuelas

Las sanguijuelas que viven en el agua, detectan a su presa por el movimiento del agua. Por eso nadar aumenta la posibilidad de que te encuentren y salgas del baño con algún regalo colgando de tu piel.

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